¿Qué es la melatonina y para que sirve?

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Tabla de contenidos

¿Qué es la melatonina?

También conocida como la hormona del sueño, la melatonina es una hormona producida en el cerebro, específicamente en la glándula pineal, la cual está altamente ligada a la regulación del ciclo vigilia-sueño y ritmo circadiano, o bien los procesos que nos permiten dormir y permanecer despiertos. Si bien esta hormona casi siempre se relaciona con la calidad del sueño, tiene también otras funciones en el cuerpo humano.

¿Dónde se encuentra la melatonina?

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Como se mencionó antes, la melatonina es sintetizada en la glándula pineal a partir de la serotonina, neurotransmisor asociado con una gran cantidad de procesos mentales y emocionales, el cual, a su vez, es producido a partir del aminoácido triptófano, proveniente de la dieta.

Una vez producida, la melatonina es liberada en el torrente sanguíneo, generalmente durante las horas de la noche o cuando la persona está en un ambiente oscuro, deteniéndose su producción en los períodos donde haya exposición a la luz.

Una vez en la sangre, esta hormona se dirige a otras estructuras neuronales, tales como el hipotálamo, la hipófisis, el hipocampo, la retina, y no neuronales, tales como el intestino, las gónadas, las células inmunes, etc.

Beneficios de la melatonina para la salud

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Al llegar a dichas estructuras, la melatonina actúa sobre receptores específicos, lo que desemboca en una gran cantidad de acciones, dependiendo de la estructura u órgano.

Diversos estudios han demostrado que dicha hormona no se limita a favorecer el sueño, sino que también es capaz de proporcionar varios beneficios para la salud en general, entre los cuales se incluyen:

  • Fortalecimiento del sistema inmune.
  • Modulación de efectos antiinflamatorios.
  • Regulación de los procesos oxidativos.
  • Control sobre la producción de gonadotropinas.
  • Disminución de la sensación de estrés mental.
  • Prevención del envejecimiento prematuro.
  • Estimulación de la secreción de hormona de crecimiento.
  • Favorecimiento de la neuroprotección.
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¿Cuál es la función de la melatonina en el sueño?

Como tal, la melatonina no es un somnífero, pero un estimulante del sueño, regulando el ritmo circadiano de los seres humanos, el cual es el principal factor que nos permite dormir y permanecer despiertos.

Siendo estimulada por las horas de la noche o la oscuridad, los niveles de melatonina se elevan, lo que produce una sensación de relajación y desencadena una cascada de fenómenos que terminan con el conseguimiento del sueño.

Cuando la persona se expone a la luz solar o artificial, los niveles de esta hormona empiezan a disminuir, lo que lleva al despertar.

Dicho esto, los profesionales de la salud recomiendan tomar la melatonina de 15 a 30 minutos antes de irse a la cama, ayudando a la persona a conciliar el sueño rápidamente.

¿En qué alimentos se encuentra la melatonina?

Como el triptófano que ayuda a producir la serotonina, la cual llevará a la síntesis de melatonina, es un aminoácido esencial, queriendo decir que necesita proporcionarse con la dieta, es necesario incluir una serie de alimentos ricos en este nutriente para poder optar a una buena producción de melatonina. Estos alimentos incluyen:

  • Lácteos.
  • Huevos.
  • Chocolate oscuro.
  • Pescado y carnes blancas.
  • Algunas frutas y verduras.
  • Frutos secos y semillas.
  • Legumbres.
  • Cereales integrales.
  • Levadura de cerveza.
  • Alga espirulina.

¿Qué pasa si tomo melatonina a diario?

La melatonina se ha conseguido segura para la mayoría de las personas adultas cuando es consumida a corto plazo. También se ha demostrado que su administración es segura hasta los 2 años.

Como no es un medicamento, y su metabolismo no se relaciona con estos procesos, la melatonina no es capaz de producir dependencia o habituación.

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¿Cuáles son los efectos secundarios de la melatonina?

Si bien la melatonina es bastante segura para su consumo, existen algunos efectos secundarios, como pueden ser mareos, náuseas, dolor de cabeza y somnolencia.

Como este hormona está muy asociada con la serotonina, algunos efectos también incluyen cambios humorales, sentimientos depresivos, ansiedad, irritabilidad, confusión o desorientación, entre otros.

Contraindicaciones de consumir melatonina en comprimidos

El consumo de melatonina no está recomendado en mujeres embarazadas o que estén en período de lactancia materna, en niños, cuando no sea prescrita por un médico, en pacientes con trastornos emocionales, en hipertensos y en personas que estén tomando medicamentos anticoagulantes, anticonvulsivos, anti-diabéticos, inmunosupresores o anticonceptivos, debido a posibles interacciones farmacológicas.

Referencias bibliográficas.

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  • Esposito, S., Laino, D., D’Alonzo, R., Mencarelli, A., Di Genova, L., Fattorusso, A., Argentiero, A., & Mencaroni, E. (2019). Pediatric sleep disturbances and treatment with melatonin. Journal of Translational Medicine, 17, 77. https://doi.org/10.1186/s12967-019-1835-1
  • Reiter, R. J., Tan, D. X., & Galano, A. (2014). Melatonin: Exceeding Expectations. Physiology, 29(5), 325-333. https://doi.org/10.1152/physiol.00011.2014

 

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